Переработка (утилизация) электронных отходов, в основном осуществляется в развитых странах. Директива 2002/96/ЕС обязала европейских производителей электрического и электронного оборудования (ЭЭО) и его комплектующих брать на себя ответственность за «судьбу» выпускаемого продукта после окончания срока его эксплуатации, которая включает сбор, утилизацию и переработку. Производители должны позаботиться и о финансовой стороне вопроса.

Кроме того, производители ЭЭО должны выполнять нормы утилизации и переработки: от 50 % до 75 % общего веса продукта, в зависимости от его типа. Перед утилизацией необходимо вынимать из оборудования, вышедшего из эксплуатации, печатные платы, батарейки, электронно-лучевые трубки и внешние кабели, а также любые детали из пластмассы, содержащие бромированные огнеупорные добавки, которые следует перерабатывать изолированно. Для того, чтобы создать систему сбора отходов электронного оборудования и разработать технологии его переработки (утилизации), Директива 2002/96/ЕС обязывала правительства стран-членов ЕС закрепить утвержденные нормы в национальных законодательствах до августа 2004 года. Это позволило бы им выполнить все обязательства по сбору, утилизации и переработке продуктов после окончания его срока эксплуатации до августа 2005 года., достичь вышеназванных численных показателей по переработке и утилизации до января 2007 года и установить новые к декабрю 2008 года. Наибольшее практическое значение Директивы 2002/96/ЕС заключается в том, что все расходы на продажу или поставки товаров на рынок ЕС, сбор, переработку продуктов и их правильную утилизацию после 13 августа 2005 года должны оплачиваться производителями.

Производители, ответственны за «судьбу» отработанных товаров и должны принять разумное с точки зрения защиты окружающей среды решения. И это решение может заставить производителей переконструировать их ЭЭО, изменить процесс переработки для вторичного использования, упростить состав материалов или изменить его конфигурацию. Поэтому утилизация (переработка) электронных отходов является серьезным вопросом для большинства компаний.

Сбор электронных отходов, их сортировка и дальнейшая утилизация (комплексная переработка для получения ценного сырья или готового продукта) является экономически выгодной и в то же время решает экологическую проблему, способствует уменьшению загрязнения и нанесения вреда окружающей среде и, как следствие, здоровью населения.

Одним из подходов к утилизации электронных отходов является использование метода пиролиза - расщепления сложных органических соединений, которые входят в состав пластиковых корпусов аппаратуры, на более простые при высокой температуре без доступа кислорода. Во время процесса пиролиза органические ингредиенты разлагаются, а драгоценные металлы и стекловолокно - отделяются. Жидкая фаза представлена маслами или иными веществами. Но эта технология имеет аппаратурные сложности как на стадии пиролиза, так и на стадии газоочистки.

При использовании составных электронных отходов в качестве вторичного сырья (например, полимерные материалы) необходимо учитывать возможность ухудшения гигиенических, органолептических показателей конечной продукции. Использование некоторых полимерных материалов в качестве сырья вторичной переработки для изготовления изделий детского, медицинского назначения и контактирующих с пищевыми продуктами, недопустимо. Поэтому решение санитарно-эпидемиологических проблем на всех этапах обращения с электронными отходами является очень важным фактором.

Для оценки безопасности выбранного метода обращения с электронными отходами необходимо учитывать химические, биологические и физико-химические моменты, которые присутствуют при использовании каждой из выбранных технологий. Этот учет должен быть отражен при совершенствовании нормативно-законодательной документации по обращению с электронными отходами.

Оборудование по переработке отходов можно рассматривать как процесс-цепочку, состоящую на каждом этапе из потоков материалов и энергии на входе и выходе. С точки зрения заботы о здоровье общества внимания к себе требуют следующие потоки «на выходе»: выбросы в воздух, почву и воду, а также остаточный продукт процесса. Выбросы в окружающую среду представляют собой потенциальный риск для здоровья как в случае, когда эти выбросы попадают в окружающую среду во время выполнения предусмотренных производственных операций, так и тогда, когда это происходит аварийно.