Самым распространенным на данный момент способом обращения с твердыми бытовыми отходами (ТБО) является их захоронение на специально отведенных полигонах и свалках, по крайней мере для стран с переходной экономикой и стран, которые развиваются.

Однако, на современном этапе такая форма обращения с отходами является неприемлемой во всех отношениях – как с экологической точки зрения (в первую очередь), так и с точки зрения ресурсного потенциала. Ведь известно, что полигоны рассчитаны на определенный срок эксплуатации или определенный предельный объем накопления отходов, которые, как правило, небольшие. В этом отношении в большинстве городов уже практически исчерпаны ресурсы для дальнейшего захоронения отходов, а состояние полигонов ТБО не соответствует экологическим требованиям.

Негативное экологическое воздействие свалок заключается в том, что при надлежащих условиях захоронения (что характерно для многих городов) токсичные вещества с высокой вероятностью попадают в почву, загрязняя ее и включаясь в природные кругообороты, просачиваются в подземные и грунтовые воды, создавая значительную опасность для потребителей питьевой воды. Кроме того, независимо от условий захоронения отходов на полигонах, часто происходит самовозгорание отходов, среди которых есть много органических и легковоспламеняющихся веществ. Это вызывает загрязнение воздуха вредными продуктами горения – угарным газом, оксидами азота, диоксинами, фуранами и т. д. В последнее время также поднимается вопрос поступления в воздух парниковых газов вследствие разложения ТБО на свалках, что оказывает влияние на глобальные процессы изменения климата.

Кроме негативного экологического воздействия, отходы также могут приносить и пользу. Это объясняется тем, что они могут быть как источником энергии, так и источником ценных ресурсов, которые можно повторно использовать. Таким образом, накопление отходов без последующего их использования является даже экономической невыгодным.

В качестве наиболее экологически приемлемых на сегодняшний день в мире можно выделить следующие сценарии обращения с ТБО:

1. Смешанные отходы отправляются на сортировочный участок, где полезные материалы отделяются, а все другие – сжигаются.
2. Смешанные отходы отправляются на установку для получения RDF-топлива из отходов (refuse derived fuel – топливо, полученное из отходов). При этом выделяются горючие отходы, все остальные (кроме металлов) захораниваются на полигоне ТБО.
3. Отдельный сбор отходов, которые могут быть переработаны (с последующим отправлением их на сортировочный участок), и всех других отходов, которые отправляются на полигон.
4. Отдельный сбор отходов, которые могут быть переработаны (с последующим отправлением их на сортировочный участок), и всех других отходов, которые отправляются на мусоросжигательный завод.
5. Отдельный сбор отходов, которые могут быть переработаны (с последующим отправлением их на сортировочный участок), и всех других отходов, из которых получают топливо RDF и/или компост (биогаз).
6. Отдельный сбор отходов, которые могут быть переработаны (с последующим отправлением их на сортировочный участок), «садовых» отходов (для получения компоста) и других отходов, которые вывозятся на полигон.
7. Отдельный сбор отходов, которые могут быть переработаны (с последующим отправлением их на сортировочный участок), «садовых» отходов (для получения компоста) и других отходов, которые отправляются на мусоросжигающий завод.
8. Раздельный сбор разных фракций ТБО с целью их дальнейшей утилизации.

Согласно существующих реалий и возможностей из предложенных сценариев можно обобщить три ключевых направления решения проблемы твердых бытовых отходов.

Первый. Разработка и внедрение экономических рычагов, направленных на вытеснение многоотходных технологий; налогообложение ресурсоемкой продукции и процессов; внедрение механизмов стимулирования инновационной деятельности по развитию малоотходных, безотходных, ресурсосберегающих, экологически безопасных технологий. При этом пути предусматриваются как мероприятия, уменьшающие общие объемы образования отходов, так и меры, уменьшающие содержание опасных веществ в отходах.

Второй. Создание мощностей по обезвреживанию и уничтожению самых опасных категорий отходов, усиление контроля и ограничение использования в производственных процессах опасных веществ, которые могут попадать в отходы, налаживание мониторинга потоков отходов на базе информационного обеспечения, установление требований и правил по размещению (хранению) отходов по категориям опасности и разработка методологии оценки риска для окружающей среды и здоровья людей, разработка методики и порядка реабилитации загрязненных территорий.

Третий.
Создание систем заготовки и утилизации отдельных категорий наиболее ресурсоценных отходов, в частности упаковочных материалов и тары, бумаги, изношенных шин и резиновых отходов, транспортных средств, электрического и электронного оборудования, батарей и аккумуляторов и др.

Первый путь является долговременным, но он направлен на решение проблемы ТБО через устранение ее причин. Другие два пути является потенциально более привлекательными во временном аспекте, однако направлены на ликвидацию последствий нерешенности проблемы твердых бытовых отходов. Таким образом, в идеальном варианте целесообразным является эффективное сочетание вышеуказанных путей.